La mayoría de los países latinoamericanos tienen registros impresionantes cuando se trata de combatir el paludismo. Los casos detectados en la región cayeron un tercio entre 2010 y 2015, según la Organización Mundial de la Salud (OMS), gracias en parte al aumento del gasto en salud. Al mismo tiempo, las tasas de mortalidad de los que han contraído la malaria disminuyeron en un 37%. Sin embargo, hay una evidencia obvia: Venezuela. En 2015, el país contaba con el 30% de todos los casos de malaria denunciados en las Américas, más que Brasil, que tiene más de seis veces más habitantes. Según el gobierno venezolano, se reportaron 240,000 casos de la enfermedad en 2016, un aumento de 76% respecto al año anterior. José Félix Oletta, médico y ex ministro de Salud, estima que más de medio millón de venezolanos contraerán la malaria en 2017. ¿Qué explica el terrible récord del país?

Venezuela ha sido durante mucho tiempo plagado de mosquitos. Las sabanas del país y las llanuras costeras -su zona de malaria- constituyen un caldo de cultivo ideal para los insectos, cuyo nombre deriva de la palabra española para “pequeña mosca”. A principios del siglo XX la enfermedad era considerada endémica a dos tercios del país. En ese momento Venezuela tenía el mayor número de casos de malaria en América Latina, con 164 de cada 100.000 habitantes muriendo de la enfermedad cada año. Pero un equipo de científicos venezolanos, encabezado por Arnoldo Gabaldón, un malariólogo, se defendió. En 1945 su equipo comenzó a pulverizar DDT, entonces un insecticida relativamente desconocido, en hogares en todo el país. La sustancia pegajosa cubrió las paredes, matando mosquitos en contacto. El programa fue un éxito. Al final de la década, la tasa de mortalidad por malaria había disminuido a nueve por 100.000.

La regresión reciente de Venezuela debe mucho a su economía enferma. Los controles de importación y la escasez de divisas han llevado a una escasez de los medicamentos necesarios para tratar la enfermedad. Hasta 50.000 venezolanos han respondido a la crisis económica del país al asumir la minería ilegal y trasladarse a zonas rurales donde los mosquitos prosperan. Los agujeros que cavan recogen el agua, proporcionando a los insectos un caldo de cultivo ideal. La malaria es abundante en estas áreas: en 2013, el 60% de todos los casos de malaria en Venezuela ocurrieron en Sifontes, un municipio minero que limita con Guyana. Los trabajadores, muchos de los cuales viajan de toda Venezuela, son los incubadores perfectos para la enfermedad. Se mueven frecuentemente de una región a otra y muchas veces no pueden permitirse el tratamiento. Cuando regresan a las ciudades el virus puede propagarse rápidamente.

Nicolás Maduro, presidente torpe del país, ha exacerbado la crisis. En mayo, despidió a la ministra de Salud, Antonieta Caporale, después de publicar por primera vez en dos años estadísticas publicadas sobre casos de malaria y otras enfermedades. Ninguno se ha publicado desde entonces. El Sr. Maduro culpa a la escasez de medicamentos en una “guerra económica” y ha pedido que la ONU proporcione apoyo. En agosto, UNICEF anunció que donaba 95.000 medicamentos antimaláricos al gobierno para el tratamiento de los niños. Pero hasta ahora hay poca señal de que la enfermedad esté siendo contenida. Los vecinos de Venezuela están cada vez más preocupados. Brasil, con quien Venezuela comparte una frontera porosa, está particularmente en riesgo gracias a las minas ilegales que operan en su lado de la frontera. La incompetencia de Maduro está costando vidas y deshaciendo décadas de duro trabajo.

ECONOMIST

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